Клеями называются вязкие вещества, способные при определенных условиях скреплять между собой поверхности различных деталей. Клей обладает связывающими свойствами, которые основаны на его способности смачивать склеиваемый материал и прочно соединяться с ним. Жидкий раствор клея, нанесенный на склеиваемые поверхности, при высушивании или в результате химических реакций густеет и превращается в твердую пленку — клеевой шов.

По своему происхождению клеи разделяются на органические (животные и растительные) и синтетические (искусственные.) По применению клеи разделяются на универсальные, которыми можно склеивать между собой самые различные материалы, и специальные, предназначенные для определенных материалов. Применение клеев непрерывно расширяется. Склеивают теперь не только отдельные мелкие детали, но и целые конструкции.

Соединением деталей при помощи клея обеспечивается: 1) высокая прочность и герметичность швов; 2) возможность соединения между собой самых разнородных материалов (металл — резина, металл — пластмассы и т. и.); 3) ликвидация технологических операций, ослабляющих скрепляемые детали и элементы конструкций (пробивка и сверление отверстий под заклепки, винты и т. и.); 4) большая равномерность распределения напряжений в клеевых конструкциях по сравнению с конструкциями клепаными, болтовыми, сварными; 5) получение соединений, гладких по наружной и внутренней поверхностям; 6) возможность изготовления конструкций из элементов любой толщины и формы, включая тонкие пленки, пластины, листы, трубы и др. (рис. 44). Выбор клея зависит от конструкции и назначения изделия, а также от условий, в которых оно работает.