Под влиянием тепла и давления пластмассы способны приобретать пластичность, что и используется в технике для придания пластмассам самой разнообразной формы, которая сохраняется в изделиях в нормальных условиях их эксплуатации.

В зависимости от поведения связующего вещества под действием тепла и давления пластмассы условно разделяют на термопластичные и реактивные. Термопластичные материалы (термопласты) при нагреве переходят в пластическое состояние, не претерпевая коренных химических изменений. Превращения термопластов обратимы, то есть отпрессованное и охлажденное изделие можно нагреванием вновь размягчить и придать ему давлением прежнюю или иную форму (как лед можно расплавить, а затем воду вновь заморозить).

Термореактивные пластмассы под действием тепла и давления подвергаются коренным, необратимым изменениям. Изделия, изготовленные из термореактивных материалов, вновь размягчить и переработать нельзя (так же как из муки с водой получают тесто, которое после выпечки уже в тесто не превратишь). Эти материалы отличаются твердостью, жесткостью и теплостойкостью.

Удельный вес большинства пластмасс равен 1,0-1,5 г/см3. По сравнению с черными металлами пластмассы в среднем легче в 5 раз, легче алюминия в 2 раза, легче свинца в 10 раз. Механическая прочность их колеблется в широких пределах.

Теплостойкость — от 70 до 300°С. Теплопроводность пластмасс очень низка. Только у графитопласта она примерно равна коэффициенту теплопроводности стали.

Коэффициент линейного расширения у пластмасс значительно выше, чем у металлов. Так, у винипласта он в 7 раз выше, чем у стали. Морозостойкость у пластмасс, как правило, хорошая — до минус 60°С и более низких температур.

Химическая стойкость по отношению к агрессивным химическим средам у многих пластмасс высокая. Изделия из полиэтилена, винипласта, фторопласта и некоторых других пластических материалов широко применяются в химическом машиностроении.