В слоях земной коры, как по полочкам в шкафу, разложены остатки некогда живых существ В каждую эпоху истории Земли жили определенные виды организмов Сравнивая друг с другом окаменелости, собранные из разных слоев, можно узнать, как изменялся животный и растительный мир.

Однако не каждый ископаемый организм подходит для определения относительного возраста Некоторые группы организмов в течение длительного времени почти не изменялись Естественно, они не годятся для определения геологического возраста В противовес им большое значение имеют быстро эволюционировавшие организмы По ним можно сравнивать слои, образовавшиеся в удаленных районах, и точно устанавливать геологический возраст Такие организмы, жившие сравнительно недолго, исключительно важны для относительной хронологии Они называются «руководящими окаменелостями».

В слоях земной коры

Большое число руководящих ископаемых известно среди панцирных рыб, моллюсков, кораллов, простейших животных и организмов других классов Так, многие виды аммонитов — вымерших животных из класса головоногих моллюсков — жили очень короткое время Они встречаются в пластах мощностью в десятки и даже единицы метров, что во времени соответствует нескольким сотням тысячелетий По окаменелым аммонитам выделяют зоны слоев, например, слои с аммонитами вида Паркинсониа паркинсони, Кардиоцерас кордатум и др.

По окаменелостям определяют относительный возраст осадочных пород и сравнивают возраст горных пород не только из разных частей одного района, но и находящихся на разных континентах. По одинаковым окаменелостям можно установить горные породы, образовавшиеся в одно время в Европе, Азии и Африке. Например, в некоторых известняках в изобилии встречаются раковины ископаемого организма нуммулита — корненожки из типа простейших По форме они напоминают чечевицу или монету, с чем связано их название: латинское слово «нуммулюс» означает монетка.