А что это такое — автомат? В переводе с греческого — «самодействующий». Сейчас автоматами называют устройства (или целую их гроздь — совокупность устройств), выполняющие по заданной программе без непосредственного участия человека операции (действия) в процессах получения, преобразования, передачи и распределения (использования) энергии, материалов или информации (сообщений). Впервые человечество создало автоматы (игрушки, культовые) более трех тысяч лет назад.

Но нас интересует не вся история автоматов и автоматизации, а лишь одна из ее ветвей — морская.

Так когда же появился первый автомат на кораблях и что он делал? Первым полноценным автоматом, использовавшимся на кораблях со значительным успехом, по мнению авторов, был хронометр английского часового мастера Д. Гаррисона.

Впервые он был применен в дальнем морском походе 1736 года.

Время автоматов

В самом деле, механические (заводные) часы — это прибор, обладающий в течение некоторого времени (пока не кончится завод) свойством самодействия. В строго заданном темпе (по программе) — отсчитывает хронометр секунды, складывает их в минуты, а те — в часы и показывает результат стрелками на циферблате. Особо точные часы называются хронометрами (Хронос — бог времени у древних греков). Часы, о которых идет речь, были не простые, известные уже более тысячи лет (имеются в виду механические часы, часы других типов, например водяные- клепсидры, гораздо старше), а являлись переносными высокоточными пружинными часами для астрономических расчетов при определении места корабля вдали от берегов. Они снабжены механическими устройствами преобразования энергии сжатой (скрученной) пружины в движение колесного механизма. Особые приспособления (регуляторы) следили, чтобы ход часов был строго равномерным.

Согласитесь, что часы-хронометр — действительно автомат. Первый на корабле.

А какой был вторым? Он появился на кораблях лет через тридцать-сорок. Это — предохранительный клапан на паровом котле. Простая вещь!

Вся-то программа — один шаг: если давление пара в котле больше, чем задано, открыть «окошко» и выбросить часть пара в атмосферу («стравить пар», как говорят моряки). Чуть позже появился и третий корабельный автомат. Это регулятор Уатта — устройство, которое поддерживало число оборотов вала, приводимого во вращение паровой машиной, постоянным.

Как это достигалось? Грузики шарниров подвешивались на валике.

При увеличении числа оборотов сверх нормы грузики расходились за счет действия на них центробежных сил, тянули рычажок, который поворачивал заслонку-регулятор, и пара в машину поступало меньше. Обороты уменьшались, порядок восстанавливался.

А четвертый автомат? Про этот ничего не скажем, потому что не знаем, какой автомат на корабле был четвертым.

Вернемся к истории кораблестроения и мореплавания.