Тяжек и рискован морской труд, беспомощно обвисают в штиль гигантские паруса… Нужна новая энергия! И ее находят, как всегда, вовремя. Глядя на чудовищно большой, неуклюжий, слабый паровой водоотливной насос — детище английского кузнеца Ньюкомена, кто бы мог подумать, что новый вид энергии уже стал реальностью?

Явление огненных машин

А кто первый придумал механический двигатель для корабля? Историки ищут. Названы многие имена, проверены факты. Но окончательно вопрос так и не решен. Ясно только одно: такой двигатель в виде паровой машины предложили еще в XVII веке Ворчестер, Дюке, Папен, Севери.

В патенте Великобритании № 556, выданном в 1736 году Д. Хуллу, описан вполне работоспособный буксир с паровым двигателем и колесным движителем. Практическая постройка первого парового судна (1707), возможно, дело ума, таланта и рук Дени Папена.

Следующих пароходов пришлось подождать: только в 1772-1774 годах Доксирону и Перрье во Франции и Коллэу в США удалось довести свои несовершенные детища до стадии испытаний. Были и другие примеры, не столь удачные.

В 1783 году воды реки Сены вспенили плицы колес исторического «Пироскафа» Жоффруа Доббана. Это судно имело все признаки колесного парохода, а таковые плавают кое-где до сих пор; кроме того, его имя стало нарицательным; даже 100 лет спустя газеты частенько называли пароходы пироскафами.

В том же XVIII веке появились в морском деле и другие важные усовершенствования, например, ливерпульский сухой док. В 1787 году англичане построили первое железное водоизмещающее судно (это была речная несамоходная баржа).

Окончательно завершились разработки пропорций кораблей и их основных элементов (длина, высота борта, осадка, грузоподъемность, число и высота мачт, рангоут, такелаж, экипаж), определены правила постройки и эксплуатации деревянных кораблей — они позже стали правилами классификационных обществ. Корабли, построенные в конце XVIII века, — вершины «ремесленного» периода кораблестроения.

Наступало новое время — время машин, фабричного производства, автоматов.